Nyt styresystem til computer flyver i rumfærge

1. april 1997

Et radikalt anderledes nyt styresystem til computere kontrollerer sidst i marts et eksperiment på en rumfærge-mission. Eksperimentet tester hydroponik, en måde få planter til at gro på uden jord, som med tiden kan give ilt og føde til astronauter. Computeren som kontrollerer eksperimentet kører Debian GNU/Linux, et styresystem opbygget af en gruppe af 200 frivillige computerprogrammører som tele-samarbejder via Internet og aldrig mødes. Systemet har mange jordbundne anvendelsesmuligheder - det kan erstatte konventionelle styresystemer som Microsofts Windows 95 på personlige computere. Til forskel fra praksis for konventionelle styresystemer, giver gruppen af frivillige systemet og hele dets kildekode vederlagsfrit væk. Flere oplysninger er tilgængelige på gruppens websted: http://www.debian.org/ .

Linux er en moderne efterfølger til styresystemet Unix som blev udviklet af Bell Labs i 1970'erne, sagde Bruce Perens, leder af Debian-projektet. En finsk universitetsstuderende, Linus Torvalds, påbegyndte Linux i de tidlige 1990'ere, og andre fra Internet sluttede sig til og hjalp med at udvikle systemet. Vi forenede Linux med fri software stillet til rådighed af andre frivillige, og skabte et komplet system bestående af 800 programpakker. Resultatet kommunikerer via Internet og indeholder, vederlagsfrit, mange normalt dyre programmer som webservere, computersprog som Java, C og C++, og mange andre programmer.

Rumfærge-eksperimentet vil flyve på mission STS-83 sidst i marts og tidligt i april. Ingeniøren Sebastian Kuzminsky arbejder på computeren som kontrollerer eksperimentet, som er ledet af Biosciences Corporation. Kuzminsky sagde Eksperimentet undersøger væksten af planter i mikrotyngekraft. Det anvender en miniature-computer som er kompatibel med 486-pc'ere, Ampro CoreModule 4DXi. Debian GNU/Linux er installeret på dette system i stedet for DOS eller Windows. Harddiskes skrøbelighed og strømforbrug udelukkede dem fra dette eksperiment, og en disk uden bevægelige dele fra firmaet SanDisk anvendes i stedet for. Hele systemet bruger kun 10 Watt, lige så megen strøm som en vågelampe. Computeren kontrollerer vand og lys til de groende planter, og sende afstandsmålinger og videosignaler af planterne til jorden, sagde Kuzminsky.

Undervisere er også blevet draget mod Debian GNU/Linux-systemet. David Teague, en computerekspert på Western Carolina University, siger de fleste laboratorier i vores datalogiske institutter kører Debian. Vi bruger det til at undervise i programmering, styresystemer, systemadministration og design af websider. Uddannelsesinstitutioner lige fra folkeskoler til universiteter bruge systemet til at give billig Internet-adgang til deres studerende.

De fleste af os arbejdet med computere til dagligt, men vi fremstillede Debian GNU/Linux som et hobbyprojekt, sagde Perens, som arbejder som grafikprogrammør hos Pixar, firmaet der lavede filmen Toy Story. Det begyndte for tre år siden som et løst samarbejde mellem 60 personer der via Internet havde kommunikeret, men aldrig mødt hinanden. Vi var utilfredse med de tilgængelige styresystemer, der ikke havde fulgt med udviklingen af vores computerhardware. Vi følt at nettet var blevet så stort at vi kunne samle en gruppe frivillige programmører via nettet, og fremstille ting som kun hidtil kun var lavet af kæmpestore virksomheder. Vi håbede at mange mennesker ville bruge det system vi opbyggede seriøst, men vi kunne ikke reklamere for det, bortset fra at oprette en hjemmeside og fortællet om det på Internet. Det tog ikke lang tid for at os få tusindvis af brugere, og for staben af frivillige at svulme op til 200 programmører fra hele verden. Folk fjernede Microsofts produkter fra deres systemer for at installere Debian. I dag har systemet udklækket sin egen non-profit-organisation, Software in the Public Interest (Software i offentlighedens interesse), til støtte for den videre udvikling. Medlemmerne kommer fra alle verdens kontinenter.

Vi er stadig interesserede i at optage flere frivillige, sagde Perens, og nye brugere er altid velkomne. Folk som er interesserede i systemet kan læse om Debian GNU/Linux på gruppen websted www.debian.org. Fra webstedet kan man vederlagsfrit hente hele systemet, og en vejledning i at installere det.