Nytt datoroperativsystem flyger på rymdskytteln

1 april 1997

Ett radikalt annorlunda nytt datoroperativsystem kontrollerar ett experiment på ett rymdskytteluppdrag i slutet av mars. Experimentet testar hydrokultur, ett sätt att odla växter utan jord som i slutändan kan tillhandahålla syre och mat för astronauter. Datorn som styr experimentet kör Debian GNU/Linux, ett operativsystem som byggts av en grupp av 200 frivilliga datorprogrammerare som telesamarbetade över Internet och aldrig mött varandra. Systemet har många jordnära användningsområden – det kan ersätta konventionella operativsystem såsom Microsofts Windows 95 på persondatorer. Till skillnad mot konventionell operativsystemspraxis gör frivilliggruppen systemet och all dess källkod tillgänglig fritt och utan kostnad. Detaljer finns på gruppens webbplats: http://www.debian.org/

Linux är den moderna efterföljaren till operativsystemet Unix, vilket utvecklades av Bell Labs under 1970-talet säger Bruce Perens, Debianprojektets ledare. En finländsk universitetsstudent, Linus Torvalds, påbörjade Linux i början av 1990-talet, och förenades med andra på Internet som hjälpte honom utveckla systemet. Vi sammanförde Linux med fri programvara som skrivits av andra frivilliga för att tillverka ett komplett system med 800 programpaket. Resultatet kommunicerar på Internet och inkluderar, fritt och utan kostnad, många vanligtvis dyra program, såsom webbservrar, datorspråk såsom Java, C, och C++, och många andra program.

Rymdskyttelexperimentet kommer att flyga på uppdrag STS-83 i slutet av mars och början av april. Sebastian Kuzminsky är en ingenjör som arbetar på datorn som styr experimentet, vilket utförs av Biosciences Corporation. Kuzminsky sade att Experimentet studerar tillväxten hos växter i mikrogravitation. Det använder en 486-pc-kompatibel miniatyrdator, Ampro CoreModule 4DXi. Debian GNU/Linux läses in på detta system istället för DOS eller Windows. Skörheten och strömförbrukningen hos hårddiskar uteslöt dem från detta experiment, och en fast-tillståndsdisk från företaget SanDisk används i stället. Hela systemet använder bara 10 watt, lika mycket elektricitet som en nattlampa. Datorn styr vatten och ljus för de växande växterna, och sänder telemetri och video på växterna till marken, säger Kuzminsky.

Även utbildare har dragits till Debian GNU/Linux-systemet. David Teague, en datorprofessor vid Västra Carolinas universitet säger att de flesta laboratorierna på vår datavetenskapsinstitution kör Debian. Vi använder den för att lära ut programmering, operativsystem, systemadministration och webbsidesformgivning. Skolor från grundskola till universitet använder systemet för att ge billig Internetåtkomst till sina elever och studenter.

De flesta av oss är datorproffs, men vi producerade Debian GNU/Linux som ett hobbyprojekt, säger Perens, som jobbar som grafikprogrammerare på Pixar, företaget som gjorde Toy Story. Det började för tre år sedan som ett löst samarbete bland 60 personer som hade kommunicerat på Internet men aldrig mött varandra. Vi var missnöjda med operativsystemen som fanns tillgängliga, vilka inte hade hållt takten med utvecklingen i datormaskinvaran. Vi kände att nätet hade blivit så stort att vi kunde sammanföra en grupp frivilliga programmerare på det för att producera saker som tidigare bara gjorts av stora företag. Vi hoppades att massvis av människor skulle använda systemet vi skapade seriöst, men vi kunde inte göra reklam för det mer än att skapa webbsidor och tala om det på Internet. Det tog inte lång tid innan vi fick tusen användare, och innan den frivilliga staben svällde till 200 programmerare från hela världen. Folk tog bort Microsoft från sina datorer för att installera Debian. Idag har systemet ynglat av sig i ett ideell företag, Software in the Public Interest, för att stödja framtida utveckling. Medlemmarna kommer från alla jordens kontinenter.

Vi är fortfarande intresserade av att ta till oss fler frivilliga, sade Perens, och vi välkomnar alltid nya användare. De som är intresserade av systemet kan lära sig mer om Debian GNU/Linux på gruppens webbplats www.debian.org. Webbplatsen tillhandahåller gratis tillgång till hela systemet, såväl som instruktioner om hur det installeras.