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何谓自由 (Free)? 或者说,何谓自由软件 (Free Software)?

注: 1998 年二月,有一个团体将 "自由软件 (Free Software)" 这个名称改为 "开放源码软件 (Open Source Software)"。它们两者在本质上被视为是相同的。

许多人在刚开始接触自由软件时都会很困惑,原因是自由软件中的自由一词并不是他们所期望的那样。对他们而言自由意味着免费。一本英文字典几乎能列出 Free 的二十种不同含义。其中只有一个是免费的意思,其余都与自由和不强制有关。当我们说自由软件的时候,我们想传达的是自由,而不是免费。

仅仅意味着您不用付钱就能使用的免费软件根本谈不上自由。它们会禁止您传播,而且几乎可以肯定,它们会阻止您改善它们。软件标榜免费,在市场营销中通常是作为推销 相关产品以及打击竞争对手的一种武器,它们没有承诺不会中止免费。

真正的自由软件永远都是自由的。被放在公共领域中的软件可能被引用到一个非自由软件中,此时它的任何改进就不再被公开,无法造福社区 。要保持软件自由,必须遵循一定的著作权规定,并受许可证保护。

对于新手来说,一个软件要么自由,要么不自由。现实生活要比那个复杂的多。要理解人们在标榜自由软件时蕴涵了哪些信息,我们必须绕道去软件许可証的世界看一看。

著作权是一种手段,用来保护某些类型工作的作者的权利。在大部分国家,您所写的软件都是自动受著作权保护的。许可証是作者对别人使用他的作品 (在这里指软件) 的一种许可,是用户可以接受的条款。是否包含一个声明该软件使用方式的许可証,这一点取决于作者。要彻底弄请何谓著作权,请参考 http://www.copyright.gov/

当然,许可证会视不同的情况而有所不同。软件公司为了保护它们的资产,通常只会 发行已编译过的程序,让人们无法读取源代码 ,并且在使用上做出很多限制。相反的,自由软件的作者们通常会提出以下这些要求:

许多人会写他们自定义的许可证。不过要写出一个您真正想表达的许可证是一件很麻烦的事。有太多人写出用词不精确或是内容有矛 盾的许可证。要写出一个可以在法庭上有效的许可证就更困难了。所幸的是,有一些已经写好的许可证可能就是您想要的。

目前三种最常使用的许可证是:

这些许可证有以下的共通点:

最后一条,说您可以销售自由软件,听起来似乎跟自由软件的理念有冲突。事实上这是自由软件的一股重要力量。既然许可证允许软件的自由传播 ,某个人就可以在得到软件之后自行重新传播,甚至是尝试销售它们。实际上,软件的数字拷贝从本质上来说是零成本的 。另外供求关系也可以控制成本。为了方便用户,销售商可以把大量软件集中在一种介质上 (例如光盘),统一发 售并随意定价。如果有人想抬高价格牟取暴利,就会有其他竞争者进来压低价格。因此,您可以只用几块钱的价格买到由多张光盘组成的完 整的 Debian 发行版。

虽然自由软件并非完全没有约束 (只有公共领域的软件不受任何约束),它仍然提供给用户很大的弹性完成他们感兴趣的工作。同时,它也保护了作者的权利。这才称得上是 真正的自由。

Debian 项目是自由软件的鼎力支持者。因为有许多不同的软件许可证,所以用一份 Debian 自由软件指导方针 (DFSG) 来定义何谓自由软件。只有遵循这份指导方针的软件才能放在 Debian 发行版的 main 软件 仓库中。