注:此網頁的中文譯本不及原英文本新。

何謂自由 (Free)? 或者說,何謂自由軟體 (Free Software)?

注: 1998 年二月,有一個團體將 "自由軟體 (Free Software)" 這個名稱改爲 "開放源碼軟體 (Open Source Software)"。它們兩者在本質上被視爲是相同的。

許多人在剛開始接觸自由軟體時都會很困惑,原因是自由軟體中的自由一詞並不是他們所期望的那樣。對他們而言自由意味著免費。一本英文字典幾乎能列出 Free 的二十種不同含義。其中只有一個是免費的意思,其餘都與自由和不強制有關。當我們說自由軟體的時候,我們想傳達的是自由,而不是免費。

僅僅意味著您不用付錢就能使用的免費軟體根本談不上自由。它們會禁止您傳播,而且幾乎可以肯定,它們會阻止您改善它們。軟體標榜免費,在市場營銷中通常是作爲推銷 相關產品以及打擊競爭對手的一種武器,它們沒有承諾不會中止免費。

真正的自由軟體永遠都是自由的。被放在公共領域中的軟體可能被引用到一個非自由軟體中,此時它的任何改進就不再被公開,無法造益社羣。要保持軟體自由,必須遵循一定的著作權規定,並受許可證保護。

對於新手來說,一個軟體要麼自由,要麼不自由。現實生活要比那個複雜的多。要理解人們在標榜自由軟體時蘊涵了哪些信息,我們必須繞道去軟體許可証的世界看一看。

著作權是一種手段,用來保護某些類型工作的原創者的權利。在大部分國家,您所寫的軟體都是自動受著作權保護的。許可証是作者對別人使用他的作品 (在這裡指軟體) 的一種許可,是使用者可以接受的條款。是否包含一個聲明該軟體使用方式的許可証,這一點取決於作者。要徹底弄請何謂著作權,請參考 http://www.copyright.gov/

當然,許可證會視不同的情況而有所不同。軟體公司爲了保護它們的資產,通常只會 釋出已編譯過的程式,讓人們無法讀取程式碼 ,並且在使用上做出很多限制。相反的,自由軟體的作者們通常會提出以下這些要求:

許多人會寫他們自訂的許可證。不過要寫出一個您真正想表達的許可證是一件很麻煩的事。有太多人寫出用字不精確或是內容有矛 盾的許可證。要寫出一個可以在法庭上有效的許可證就更困難了。所幸的是,有一些已經寫好的許可證可能就是您想要的。

目前三種最常使用的許可證是:

這些許可證有以下的共通點:

最後一條,說您可以販賣自由軟體,聽起來似乎跟自由軟體的理念有衝突。事實上這是自由軟體的一股重要力量。既然許可證允許軟體的自由散佈,某個人就可以在得到軟體之後自行重新散佈,甚至是嘗試販賣它們。實際上,軟體的數字拷貝從本質上來說是零成本的 。另外供求關係也可以控製成本。爲了方便使用者,販售商可以把大量軟體集中在一種媒體上 (例如光碟),統一發 售並隨意定價。如果有人想擡高價格賺取暴利,就會有其他競爭者進來壓低價格。因此,您可以只用幾塊錢的價格買到由多張光碟組成的完 整的 Debian 發行版。

雖然自由軟體並非完全沒有約束 (只有公共領域的軟體不受任何約束),它仍然提供給使用者很大的彈性完成他們感興趣的工作。同時,它也保護了作者的權利。這才稱得上是 真正的自由。

Debian 項目是自由軟體的鼎力支持者。因爲有許多不同的軟體許可證,所以用一份 Debian 自由軟體指導方針 (DFSG) 來定義何謂自由軟體。只有遵循這份指導方針的軟體才能放在 Debian 發行版的 main 軟體 倉庫中。