Notă: originalul este mai nou decât traducerea.

Ce înseamnă liber? sau Ce înțelegeți prin software liber?

Notă: În februarie 1998 un grup a început înlocuirea termenului Free Software cu Open Source Software. Amândouă se referă la același lucru.

Mulți oameni care abia au întâlnit software liber sunt derutați deoarece cuvântul englezesc „free” din expresia „free software” nu este folosit în sensul în care se așteaptă. Pentru ei „free” înseamnă gratuit. Un dicționar englez enumeră aproape douăzeci de înțelesuri diferite pentru „free”. Numai unul din ele înseamnă gratuit. Restul se referă la libertate și la absența constrângerilor. Când vorbim despre Software Liber, înțelegem libertate, nu preț.

Programele care sunt „free” în sensul că nu trebuie să plătiți pentru a le utiliza nu prea sunt libere. Nu aveți permisiunea să le transmiteți mai departe, și mai mult ca sigur nu puteți să le îmbunătățiți. Programele licențiate fără costuri sunt de obicei o armă într-o campanie de marketing pentru a promova produse înrudite, sau să ducă un competitor mai mic la faliment. Nu există vreo garanție că vor rămâne gratuite.

Adevăratele programe libere sunt întotdeauna libere. Programele care sunt plasate în domeniul public pot fi luate și puse în programe non-libere. Orice îmbunătățire este deci pierdută pentru societate. Ca să rămână liber un program trebuie să aibă drept de autor și să fie licențiat.

Pentru neinițiați, un program este sau nu este liber. În viața reală este mai complicat decât atât. Pentru a înțelege implicațiile faptului că un program este numit liber, trebuie să facem un ocol prin lumea licențelor software.

Drepturile de autor sunt o metodă de protejare a drepturilor autorului anumitor tipuri de lucrări. În cele mai multe țări, programele pe care le scrieți sunt automat protejate de drepturi de autor. O licență este felul în care autorii permit folosirea creației lor (programe în cazul de față) de către alții, într-un mod care este acceptabil pentru ei. Depinde de autor să includă o licență care declară în ce fel poate fi folosit programul. Pentru o discuție a drepturilor de autor vedeți http://www.copyright.gov/.

Bineînțeles, circumstanțe diferite cer licențe diferite. Companiile de software încearcă să își protejeze interesele și fac public numai programul compilat (care nu este inteligibil pentru oameni) și impun multe restricții la folosirea lui. Autorii de programe libere pe de altă parte au în vedere o combinație a următoarelor condiții:

Mulți oameni își scriu propria licență. Acesta este o sarcină dificilă căci implică multe subtilități. Prea des cuvintele folosite sunt ambigue, sau oamenii crează condiții care intră în conflict unele cu altele. Scrierea unei licențe valide într-o instanță judecătorească este și mai dificil. Din fericire există deja câteva licențe gata scrise care probabil fac ceea ce aveți nevoie.

Trei dintre cele mai răspândite licențe sunt:

Câteva caracteristici comune a acestor licențe.

Acest ultim punct, care permite programului să fie vândut pare să contrazică întreaga idee de software liber. Este de fapt unul din punctele ei tari. Din moment ce licența permite redistribuirea liberă, o dată ce o persoană are o copie poate să o distribuie singur. Poate chiar să o și vândă. În practică, costurile pentru a face o copie electronică sunt aproape nule. Cererea și oferta vor menține prețurile mici. Dacă este convenabil pentru un program mare sau o combinație de programe să fie distribuită pe un mediu, cum ar fi un CD, comerciantul este liber să ceară oricât. Dacă profitul net este prea mare, noi comercianți vor intra pe piață și competiția va micșora prețul. Ca rezultat, puteți cumpăra întreaga distribuție Debian pentru câțiva dolari.

În timp ce programele libere nu sunt chiar fără constrângeri (numai punând ceva în domeniul public poate fi), acestea dau utilizatorului flexibilitatea de a face ce este nevoie pentru a-și face treaba. În același timp protejează drepturile de autor. Aceasta este libertate adevărată.

Debian este un susținător puternic a programelor libere. Deoarece există multe licențe software diferite, a fost dezvoltat, Ghidul Debian pentru Software Liber (DFSG), care conține definiția a ce constituie software liber. Numai programe care respectă DFSG sunt acceptate să facă parte din distribuția principală Debian.